สมาคมดาราศาสตร์ไทย

คอนทัวร์ พัง

24 ส.ค. 2545
รายงานโดย: วิมุติ วสะหลาย (wimut@hotmail.com)
เมื่อวันที่ 15 สิงหาคม เวลา 4.49 นาฬิกาตามเวลาสากล ยานคอนทัวร์ ยานสำรวจดาวหางลำล่าสุดของนาซาได้จุดจรวดเพื่อเหทิศทางจากวงโคจรรอบโลกมุ่งหน้าไปยังดาวหางเองเก ซึ่งตามกำหนดการจะไปถึงในปี 2547 

อย่างไรก็ตาม หลังจากการจุดจรวด 45 นาที ซึ่งเป็นเวลาที่คอนทัวร์ควรจะส่งสัญญาณกลับมายังโลก เครือข่ายดีปสเปซกลับไม่ได้รับสัญญาณใด ๆ จากยานเลย ทางวิศวกรโครงการจึงต้องเริ่มแผนสำรองโดยออกคำสั่งให้ยานหันทิศเป็นมุม 40 องศาเพื่อให้มีประสิทธิภาพในการส่งสัญญาณดีขึ้น แต่ก็ไม่ช่วยให้สถานการณ์ดีขึ้นแต่อย่างใด 

ผู้จัดการโครงการได้ขอให้หอสังเกตการณ์ทั่วโลกช่วยถ่ายภาพของยานคอนทัวร์เพื่อดูว่าเกิดอะไรขึ้น แต่เนื่องจากสภาพอากาศที่ย่ำแย่ทำให้หอสังเกตการณ์หลายแห่งไม่สามารถถ่ายภาพได้รวมทั้งหอสังเกตการณ์มานาเคอาและลีเนียร์ แต่โชคดีที่สถานที่ตั้งกล้องสเปซวอตช์ในแอริโซนาสภาพอากาศดี จึงสามารถถ่ายภาพได้ในเช้าวันที่ 16 สิงหาคม 

ภาพของคอนทัวร์ปรากฏเป็นขีดยาวในตำแหน่งและทิศทางที่ควรจะเป็น แต่ไม่ได้มีเพียงขีดเดียวหากแต่มีสองขีดอยู่ห่างกัน 0.6 องศาและกำลังเคลื่อนที่ไปในทิศทางเดียวกัน การที่พบว่าคอนทัวร์กลายเป็นสองชิ้นประกอบกับการที่ขาดการติดต่อทำให้เชื่อได้ว่ายานคอนทัวร์ได้แตกออกเป็นสองส่วนไปแล้ว 

อย่างไรก็ตาม เจ้าหน้าที่ยังไม่ละความพยายามที่จะติดต่อกับยานต่อไปแม้จะมีความหวังเพียงน้อยนิด วัตถุสองชิ้นที่ปรากฏในภาพนั้นมีความสว่างไม่เท่ากัน หากมองในแง่ดีก็อาจคิดได้ว่ายานไม่ได้แตกเป็นสองส่วน แต่อาจเพียงแค่มีชิ้นส่วนบางชิ้นที่ไม่สำคัญมากหลุดออกมาก็ได้ ในขณะเดียวกันได้มีความพยายามใช้กล้องโทรทรรศน์อาริซิโบตรวจหายานคอนทัวร์ด้วยสัญญาณเรดาร์ด้วย 

ติดตามความคืบหน้าของโครงการนี้ได้ที่เว็บไซต์ของคอนทัวร์ได้ที่ http://www.contour2002.org/ 

ภาพวาดตามจินตนาการของศิลปินของยานคอนทัวร์ขณะเข้าหาดาวหาง

ภาพวาดตามจินตนาการของศิลปินของยานคอนทัวร์ขณะเข้าหาดาวหาง

ขีดยาวสองขีดในภาพที่ถ่ายโดยกล้องโครงการสเปซวอตช์นี้ อาจเป็นชิ้นส่วนของยานคอนทัวร์ หากเป็นเช่นนั้นจริง แสดงว่ายานอาจแตกออกเป็นสองส่วนไปแล้ว

ขีดยาวสองขีดในภาพที่ถ่ายโดยกล้องโครงการสเปซวอตช์นี้ อาจเป็นชิ้นส่วนของยานคอนทัวร์ หากเป็นเช่นนั้นจริง แสดงว่ายานอาจแตกออกเป็นสองส่วนไปแล้ว